Chappaquiddick, Mary Jo Kopechne, og hvorfor månelandingen var det beste som noen gang skjedde med Ted Kennedy

Wikicommons

Hvis du har vært med meg siden første dag, vet du allerede at da jeg var liten var jeg noe av en Kennedy-familie. Jeg hadde nok hver bok skrevet om hvert medlem av Kennedy-familien (som det var, er fremdeles, mange mange mange). Derfor har jeg alltid visst om Chappaquiddick-hendelsen. Denne uken, da filmen om den kom ut og det var en slags luft av vantro på sosiale medier da folk skjønte at de aldri hadde hørt eller visst om den, visste jeg at jeg kom til å ende opp med å skrive eller podcasting om det.

Så du vil bosette deg i å være urolig for denne.

Hvis du trenger en kort oppdatering på Kennedy-familien, vet du sannsynligvis John F. Kennedy, hvis presidentskap ble avsluttet da han ble myrdet i 1963. JFK hadde kommet fra en robust politisk familie som inkluderte en bror, Robert kalt Bobby, som fortsatte å gjøre et løp for presidentskapet i kjølvannet av JFKs konspirasjons-teoristyrte attentat - for å fortsette Kennedy-arven. Bobby ble også myrdet bare noen få år senere i 1968.

Av Kennedy-mennene med aktive politiske karrierer, forlot det en gjenværende levende bror: Edward kalte Ted Kennedy, en amerikansk senator som også var forventet å gjennomføre et presidentvalg. Denne forventningen var spesielt høy etter brødrene hans døde på høyden av deres politiske karriere og deres kjærlighet til den amerikanske offentligheten.

Sommeren etter Bobbys attentat bestemte Ted seg for å kaste en sammenkomst for noen av sine politiske venner og allierte, samt en gruppe unge kvinner som hadde jobbet med Bobbys kampanje. Det var ingen hemmelighet at Kennedy-mennene elsket kvinner og ikke trengte å kaste en grill for å gi seg selv en grunn til litt ekstra kampsport dillydallying, men festen Ted hadde i tankene var mer i ånden av å støtte kvinnene som hadde vært, som mye av nasjonen ble ødelagt av Bobbys død. Kvinnene hadde blitt kjærlige kjent som “The Boiler Room girls”, da de hadde gjort sitt arbeid (kaldt kalt delegater for å karriere fordel for Bobby under kampanjen hans) fra et vindufritt, kvalt rom på Bobys kampanjekontor.

Blant dem var snart den 28 år gamle Mary Jo Kopechne, som pressen senere ville redusere til ganske enkelt: Blonden.

SUNDAY NEWS, New York, 20. juli 1969. Image Credit: Timothy Hughes sjeldne og tidlige aviser

Det eneste barnet til Jospeh og Gwen Kopechne, Mary Jo, hadde vært lærer på skolen før han flyttet til Washington D.C. for å jobbe med Bobbys kampanje. Hun hadde en grad i forretningsadministrasjon og hadde utført mye sekretariatsarbeid for politikere, så vel som deres forfattere og hjelpere. Selv hadde hun jobbet med talen som Bobby Kennedy ga for å kunngjøre presidentvalget sitt i 1968. Til tross for hennes vell av kunnskap og arbeidserfaring som hadde lagt henne til rette for en lovende karriere, ble Mary Jo så ødelagt etter Bobbys attentat at hun følte at hun ikke kunne tilbake til jobben på Capitol Hill.

Etter en kort periode borte for å jobbe i Colorado, fant hun til slutt veien tilbake til D.C., hvor hun vendte tilbake til sitt arbeid med politiske kampanjer, og oppnådde respekten for Washingtons elite underveis.

Det var sommeren 1969, mens hun bygde sin karriere og bodde sammen med noen få andre kvinner i Georgetown, at Mary Jo ble invitert til en gjenforeningskokasje til ære for The Boiler Room Girls. Hvis det fremdeles var et ømt sted for henne, hindret det ikke henne fra å delta på festen, som ble arrangert av Bobbys bror Ted, en statlig senator, på en øy utenfor Martha's Vineyard (nær der Kennedy-klanen hadde sin berømte , eller beryktet sammensatt i Hyannis Port, Cape Cod).

Festen på Chappaquiddick Island 18. juli 1969 var tilgjengelig med en ferge, men gjestene måtte trenge å bo på et hotell for natten i Edgartown. Boiler Room Girls slo seg ned i en, mens Ted Kennedy og vennene hans fylte en annen. Grillen på Chappaquiddick var en relativt liten, kanskje du til og med vil si intim, affære: det var seks menn inkludert Kennedy. Alle giftet seg, og alle eldre enn de seks unge kvinnene som ble med dem - som alle var single og under 30 år. Bare noen få dager uten 28-årsdag var Mary Jo Kopechne den eldste av de kvinnelige gjestene. Ted Kennedy var 37 år.

Det som skjedde mellom Ted og Mary Jo mot slutten av kvelden (som etter alt å dømme mest hadde bestått av å drikke, koke steker og musikk) kommer stort sett fra hans erindring. Han uttalte at han rundt klokka 11 bestemte seg for at han ville tilbake til hotellrommet sitt. Han hadde snakket med Mary Jo den gangen, som enten nevnte at hun ikke hadde det bra, eller bare spurte om han hadde noe imot å droppe henne på hotellet hennes underveis. Uansett drivkraft, gikk Ted deretter på jakt etter Kennedy-familiens sjåfør John Crimmins og ba ham om nøklene til Oldsmobile. På spørsmål senere om hvorfor han ikke fikk sjåføren til å ta dem, insisterte han på at han ikke hadde ønsket å forstyrre mannens middag.

Ted og Mary Jo forlot festen sammen - selv om ingen visste det, fordi ingen av dem hadde fortalt noen at de skulle forlate. Dette var merkelig av flere grunner, ikke minst som at Ted var verten. Det hadde vært merkelig, om ikke en utilgivelig faux pas etter Kennedy-standarder, å forlate et parti uten i det minste å by på sine gjester god natt. Og mens historien alltid hadde vært at Mary Jo ønsket å returnere til hotellrommet sitt, hadde hun heller ikke fortalt noen at hun forlater. Mer forvirrende var at hun hadde lagt igjen hotellromsnøkkelen sin og vesken bak på festen. Som om hun hadde tenkt å komme tilbake. Eller som om hun aldri ønsket å forlate i utgangspunktet.

Herfra er det viktig å merke seg utformingen av Chappaquiddick Island - i det minste å påpeke at både Mary Jo og Ted hadde krysset ruten til fergelandingen flere ganger under oppholdet. Ingen av dem hadde vært det du vil kalle helt ukjent med veien, selv om de reiste langs den i nattemørket.

Likevel fastholdt alltid Ted Kennedy at han rett og slett hadde tatt en feil sving, blitt noe desorientert i ferd med å navigere, og den lille broen over en av øyas tidevannsdammer kom plutselig opp på ham.

Da det kom i syne, smalt han på bremsene i panikk, som sendte bilen over kanten av den smale trebrua - ikke vanskelig å gjøre, siden den ikke hadde noen beskyttelsesskinner den gangen. Bilen, med Ted og Mary Jo i seg, sank ned syv meter der den landet på bunnen taket nede.

Til tross for det farefulle utseendet, var og var Ted Kennedy den eneste personen som noensinne har kjørt av den.

Selv om han aldri kunne huske nøyaktig hvordan, klarte Ted å rømme fra bilen og nådde vannets overflate. I følge hans beretning slo han seg ned flere ganger for å prøve å få Mary Jo fri. Han utmattet etter flere forsøk, hvilte på banken, for deretter å dykke inn igjen - men til ingen nytte.

Kanskje hvis historien hadde avsluttet der, ville det eneste mysteriet rundt hendelsen vært angående parets avgang fra festen. Men det Ted Kennedy bestemte seg for å gjøre videre - eller rettere sagt, det han ikke gjorde - ble et av de mest forvirrende elementene i saken.

Han forlot åstedet og gikk tilbake til hytta der festen hadde fortsatt på i hans fravær. Underveis passerte han flere hus, hvorav mange, til tross for den sene timen, fortsatt hadde lysene på. Han gikk også forbi øyas brannvesen.

Men han ba ikke om hjelp.

Det skulle faktisk gå ytterligere ti timer før ulykken ble rapportert.

Sannheten om hva som skjedde den kvelden, hva Ted Kennedy gjorde videre, er like grumsete som vannet som Mary Jo Kopechnes kropp ville bli trukket morgenen etter.

Wikicommons

Den offisielle uttalelsen (skrevet og usignert) som Ted Kennedy ga neste morgen, forteller sin versjon av historien som, til tross for dens plott hull og svakheter, har forblitt sannheten på posten:

Den 18. juli 1969, omtrent klokka 11:15. i Chappaquiddick, Martha's Vineyard, Massachusetts, kjørte jeg bilen min på Main Street på vei for å få fergen tilbake til Edgartown. Jeg var ikke kjent med veien og sving til høyre på Dike Road, i stedet for å bære hardt til venstre på Main Street. Etter å ha gått videre 800 meter på Dike Road, sank jeg ned en bakke og kom over en smal bro. Bilen gikk av siden av broen. Det var en passasjer med meg, en frøken Mary [Kopechne], en tidligere sekretær for min bror senator Robert Kennedy.
Bilen snudde og sank i vannet og landet med taket hvilende på bunnen. Jeg prøvde å åpne døren og vinduet på bilen, men har ingen erindring om hvordan jeg kom ut av bilen. Jeg kom til overflaten og dyttet deretter gjentatte ganger ned til bilen i et forsøk på å se om passasjeren fremdeles var i bilen. Jeg lyktes ikke i forsøket. Jeg var utslitt og i sjokk. Jeg husker at jeg gikk tilbake til der vennene mine spiste. Det sto en bil parkert foran hytta og jeg klatret opp i baksetet. Jeg ba da om at noen skulle bringe meg tilbake til Edgartown. Jeg husker at jeg gikk rundt en periode og deretter dro tilbake til hotellrommet mitt. Da jeg forsto helt hva som hadde skjedd i morges, tok jeg umiddelbart kontakt med politiet.

Dykkeren fra brannvesenet som hadde til oppgave å hente kroppen til Mary Jo Kopechne var en mann ved navn John Fararr. Da han nådde kjøretøyet, fant han henne innelåst i en opprivende og noe håpløs posisjon fra rigor mortis: Ansiktet hennes ble vendt opp mot vannets overflate, hendene hennes grep baksetet - som om hun hadde dødd desperat etter luft. Det var ikke utseendet til noen som hadde dødd ved påvirkning eller til og med øyeblikk senere - Mary Jo hadde bodd en stund under vannet før hun døde.

Selv om det ikke ble foretatt en offisiell obduksjon, undersøkte medisinsk fagpersonell kort hennes kropp for å fastslå dødsårsak (selv om det virket ganske åpenbart at hun hadde druknet). Merkelig nok mente flere av disse ekspertene at det hadde vært mer nøyaktig å si at hun hadde kvalt seg i stedet for druknet.

Noen som har undersøkt og analysert saken i årene siden har foreslått at Mary Jo hadde funnet en luftlomme i bilens førerhus - kanskje en stor. Farrar sa i et radiointervju for noen år siden at han trodde på dette. Hvis det hadde vært tilfelle, begrunnet han at hun kunne ha holdt seg i live i minst en time, om ikke lenger. Det kunne godt ha vært lenge nok til at hun kunne overleve - hvis noen hadde bedt om hjelp.

Hjelp hadde ikke kommet for Mary Jo, men det kom nok for Ted Kennedy i timene etter at han forlot åstedet og i ukene som fulgte ulykken. På mange måter handlet det om politisk strategi: for en ting ble han nesten umiddelbart malt som en tragisk helt, som passet perfekt inn i den ganske uheldige arven fra familien.

Nå var det godt etablert at Kennedy-familien så ut til å bli forbannet, og folk i nærheten av Ted Kennedy antok antagelig at hvis hendelsen på Chappaquiddick kunne bli en del av historien, kan det hjelpe å berge hans politiske karriere i det lange løp. På kort sikt ville det forhåpentligvis være nok til å holde ham utenfor fengselet.

Etter at han leverte uttalelsen, slapp politiet Kennedy. De gjorde det angivelig i det minste delvis fordi de syntes synd på ham. Etterforskerne hadde også antatt at de ville ha sjansen til å avhøre ham senere. Dette beviste en feil antagelse om å gjøre, da Ted trakk seg tilbake til Kennedy-forbindelsen, beskyttet av hans familie (det som var igjen av det) og hans høydrevne politiske allierte - de fleste av dem var advokater. Den eneste gangen han forlot forbindelsen i uken etter "hendelsen" var å delta på Mary Jos begravelse.

Kopechnes var ikke rike som Kennedy, og var heller ikke kjent med de grusomme omstendighetene ved å måtte begrave et barn. For å betale for begravelsen hennes, måtte foreldrene til Mary Jo trekke inn sparekontoen de hadde satt av med en intensjon om en dag å hjelpe datteren med å betale for et bryllup.

Da Ted Kennedy endelig snakket om hva som hadde skjedd den kvelden, var han nøye (eller strategisk) med å komme med flere poeng: Om natten til hendelsen hadde verken han eller Mary Jo vært full - og absolutt ikke kjørt full (han hadde uttalt at han hadde hatt sin siste rom og cola flere timer før).

Han insisterte også på at han hadde stått bak rattet, og at han ikke hadde kjørt hensynsløs eller fartsovertredelse (han sa at han ikke hadde gått mer enn 20 km / h, selv om han nærmet seg broen - et krav som ville bli prøvd og testet av ingeniører i tiårene som kommer).

Ted insisterte også på at det ikke hadde vært noen ulovlig prøve mellom han og Mary Jo. Han hadde akkurat gitt henne en tur tilbake til hotellet sitt. Det hadde ikke vært mer enn en tragisk ulykke.

Alle disse årene senere er det fortsatt en mengde ubesvarte spørsmål, mange av dem oppsto i årene som fulgte Mary Jos død. Men de mest presserende spørsmålene og inkonsekvensene dukket opp nesten umiddelbart. Flere ble til og med stilt til Ted Kennedy og hans advokater av rettshåndhevelse og dommeren under henvendelsen. Det viktigste derav: hvorfor i helvete kalte han ikke noen for hjelp? Hvorfor ventet han hele natten - bare rapporterte hendelsen etter at det ble klart neste morgen at ulykken allerede var blitt oppdaget?

I sitt vitnesbyrd kjørte han rundt spørsmålet og ga aldri egentlig noe direkte svar. Det nærmeste han kom i løpet av sin levetid var at han til slutt tok ansvar for det han kalte "en dårlig beslutning."

For mange har det neste spørsmålet alltid vært: hvis han hadde søkt hjelp, ville det vært forgjeves? Ville det til og med vært mulig for Mary Jo å overleve lenge nok? Noen har hevdet (inkludert John Fararr, dykkeren som gjenfunnet kroppen til Mary Jo) at hvis Ted øyeblikkelig hadde gått for å få hjelp, kunne hun potensielt ha overlevd, og at hun i en tid kan ha vært gjenopplivelig selv om hun hadde gått tom for luft . Det er andre som hevder at hun rett og slett aldri hadde en sjanse, selv om det hadde vært luftlommer i bilen og hun hadde klart å komme til dem.

Det er også de som tror på en rekke konspirasjonsteorier, hvorav den ene var at Mary Jo og Ted Kennedy hadde vært involvert i en affære som hadde resultert i en graviditet. Faktisk sirkulerte dette ryktet allerede før pressen og publikum fikk tak i historien - i det minste for foreldrene hennes. De har angivelig inngitt begjæringen for å forhindre en obduksjon i å finne sted, fordi de mente det eneste formålet med etterlivet var å bestemme om datteren deres var gravid utenfor ekteskapet.

En annen teori har alltid vært at Ted Kennedy ikke hadde vært den som kjørte den kvelden. At Mary Jo faktisk hadde stått bak rattet - noe som kan ha lånt seg til en slags forklaring på hvorfor han overlevde og hun ikke gjorde det. Det var også de som hevder at hun både hadde drukket og kjørt - som Kennedy kan ha vært motivert for å ta høsten.

Selv om han ikke hadde vært den som kjørte, ville det ha vært mer fornuftig for ham å si at han hadde vært for å legge til rette for et veldig viktig grep da hendelsen til slutt gjorde det for en dommer: han ville erklære seg skyldig i mindre lovbrudd for å forlate åstedet og unnlatt å rapportere ulykken. Siden ingen kunne bevise at noe ulovlig hadde skjedd med tanke på bilkjøring, ville han ikke bli holdt ansvarlig for drap - kroppskade, kanskje, men ikke drap. Ikke drap. Selv om Mary Jo hadde dødd.

Til slutt var det mer eller mindre slik det spilte ut: Ted Kennedy ble dømt til to måneders fengsel, som ble suspendert. Han gikk bort med bare en kort suspensjon av førerkortet. I hovedsak gikk han fri.

Wikicommons

Når folk er sjokkerte over å innse at de på en eller annen måte ikke kjente denne historien, påpeker jeg at en av de beste tingene som noen gang skjedde med Ted Kennedy, var månelandingen, som fant sted i løpet av dager etter denne ulykken, og var akkurat der det meste av Amerikas oppmerksomhet ble snudd. Ingenting - ikke engang døden av en ung kvinne i bilen til en gift, høytstående amerikansk senator midt på natten på en øy i Atlanterhavet - kunne ha trukket pressen bort fra Neil Armstrongs eneste lille skritt.

De som ga oppmerksomhet da, eller som ble kjent med det i årene som fulgte, spurte stadig hvordan det kunne ha skjedd. Ikke bare selve ulykken, men Kennedy gikk av mer eller mindre Scott-fri etter bare en ti minutters rettssak. Svaret, best som noen kan være enige om på dette tidspunktet i historien, er en helt utilfredsstillende, men en ganske rettferdig lærebøker.

All politikk til side, all arv etter Kennedy og familiens makt til side, alle småbyens krimliv til side, den enkleste forklaringen er at ingen kunne bevise uten en skygge av tvil at Mary Jo ville ha overlevd hvis Ted hadde gått for hjelp, og ingen kunne bevise at det hadde skjedd noe mellom dem i bilen den kvelden som kunne indikere at Ted Kennedy lovlig kunne holdes ansvarlig for hennes død.

Likevel var det en gjennomgripende følelse av at han var - ikke bare innen etterforskningen, men kommer fra den amerikanske offentligheten. Det ville ikke være noen rettferdighet for Mary Jo i stor grad på grunn av det lovlige fotarbeidet som familien Kennedy kunne utføre da de forsøkte å berge det de kunne av Teds omdømme. Etter hvert henvendte han seg til det amerikanske folket direkte og holdt en TV-tale om hva som skjedde på Chappaquiddick.

Ingen virket spesielt svaiet av sin innsats, dog: ikke pressen eller publikum. Helt klart ikke de som hadde kjent Mary Jo. Som sådan gjenopprettet Teds bilde aldri nok til at han kunne gi et vellykket presidentvalg, men han forble i det amerikanske senatet i ytterligere tre tiår.

Filmen, som jeg ennå ikke har sett, kunne bare ha skjedd det siste tiåret; Ted Kennedy døde av hjernekreft i 2009. I memoarene snakket han bare om natten så lang tid for å kalle handlingene hans "utilgivelige" og for å si at som for alle langvarige rykter om at han hadde hatt en dømt affære med Mary Jo Kopechne, at “Hun fortjente ikke å bli knyttet til meg på en romantisk måte; hun fortjente bedre enn det. ”

Det som alltid virker utrolig ironisk for meg om denne saken, fordi jeg vet mange tilfeldige ting om Kennedy-familien, er at Chappaquiddick ikke var første gang Ted Kennedy hadde vært involvert i en dødelig ulykke. Bare fire år før han hadde vært i et lite fly som gikk ned i en eplehage.

En av hans hjelpere og flyets pilot døde i krasjet. Selv om Ted pådro seg en alvorlig ryggskade som svekket ham en tid og plaget ham resten av livet, overlevde han. Ikke av et eller annet mirakel, men på grunn av to andre passasjerer i flyet: en senator ved navn Birch Bayh og kona.

Da flyet gikk ned, hadde Ted blitt fanget. Bayhs klarte å flykte, men de lot ikke Ted dø alene i vraket.

De trakk ham ut. De reddet livet hans.

Kanskje i etterkant av den tragedien, takknemlig for bare å være i live, kan Ted Kennedy ha gitt et løfte til seg selv at hvis han en dag hadde sjansen til å bli en helt og redde et liv, ville han komme til anledningen. Han vil betale fordel.

Enten han ga et slikt løfte til seg selv eller ikke, får vi aldri vite. Men vi vet at han ikke ga eller holdt livets løfte til Mary Jo Kopechne.

Abby Norman er en vitenskapsforfatter og forfatteren av ASK ME OM MY UTERUS: A QUEST TO MAKE DOOCTORS BELIEVE IN WAMEN'S PAIN. Hun bor i New England med hunden sin, Whimsy.