Jeg har aldri virkelig likt uttrykket “innovere eller dø.” Hvorfor ikke “finansiere eller dø” eller “selge eller dø” eller til og med “administrere eller dø”? Det er klart at hver forretningsfunksjon er essensiell og ingen organisasjoner kan overleve uten å bygge noen kompetanse i dem alle. I et ultra-konkurransedyktig forretningsmiljø, må du gjøre mer enn bare å dukke opp.

Det som gjør store innovatører forskjellige er at de lykkes der de fleste andre mislykkes. De kommer ikke bare med nye ideer, de finner måter å få dem til å fungere og skape verdier for resten av oss. Enda viktigere er de i stand til å gjøre det konsekvent, år etter år, tiår etter tiår.

Gjennom årene har jeg blitt kjent med mange av disse ekstraordinære menneskene, og de er imponerende på hver sin måte, men det som slo meg er ikke deres forskjeller, men det de har til felles. Det ser ut til at det er noen ting som alle gode innovatører deler, og viktigst av alt, det er alt vi kan gjøre også. Så det er håp for resten av oss.

1. De oppsøker problemer, ikke ideer

Elance lanserte som en oppstart i 1999 for å gjøre for frilansere hva Monster.com gjorde for heltidsstillinger - skape en markedsplass for å matche arbeidsgivere med talent som hadde de ferdighetene de lette etter. Det virket som en god ide, men det viste seg å være en byste, og selskapet skiftet snart til å utvikle leverandøradministrasjonsprogramvare, der det hadde bedre suksess.

Selskapet solgte programvarevirksomheten i 2006 og bestemte seg for å gå tilbake til den opprinnelige ideen, men fokuserte på et annet problem. I stedet for bare å lage treff, designet den algoritmer for å gjøre engasjementet mer vellykket. Denne gangen begynte det å få trekkraft og så snart virksomheten vokse.

Lidenskap kan utgjøre hele forskjellen.

Teamet begynte også å se flere problemer det kunne løse. Frilansere trengte å oppdatere ferdighetene sine, så det la til opplærings- og sertifiseringsprogrammer. Arbeidsgivere trengte å spore frilansere internt, så det skapte private talentskyer. Hvert nytt problem den identifiserte førte til en løsning og mer verdiskapning. Elance fusjonerte med rivaliserende oDesk i 2014 for å danne Upwork, og fortsetter å trives.

Hver stor innovatør jeg har møtt, har en lignende historie. De fleste hadde ikke mange ideer, og de de kom frem til var ikke nødvendigvis bedre enn noen andres ideer. Det de hadde, var en lidenskap for å løse problemer. Noen brukte år, eller til og med tiår, på å prøve å løse en eneste stor utfordring. Den lidenskapen kan utgjøre hele forskjellen.

2. De roper ikke “Eureka!”

En annen ting jeg la merke til var at når innovatører beskrev deres oppdagelsesøyeblikk, de ikke husket noen overveldende spenning. Ingen high-fives. Ingen roping fra hustakene. Ingen varsler fra media. Ikke som det.

Misforstå ikke. Jeg er sikker på at de følte seg begeistret, men andre tanker var dominerende. Fikk de det riktig? Hva kan de gjøre for å validere funnene sine? Var de andre forklaringene på dataene de så? Hvordan kunne de bruke denne nye innsikten på et større problem?

Da Jim Allison, som utviklet kreftimmunoterapi, beskrev oppdagelsen, sa han at han "sakte begynte å sette sammen brikkene." Han så ikke ut til å føle seg strålende. Faktisk så det ut til at han følte seg litt lurt etter å ikke legge merke til hvor dataene så tydelig førte ham. Det er nok å si at ingen andre så det heller før Allison påpekte det. I tre år måtte han faktisk banke fortauet for å få noen til å investere i ideen sin. Men han så at bare et annet problem som skulle løses, og gjennom ren vilje og utholdenhet, seiret han. Uten tusenvis er i live i dag fordi han gjorde det.

3. De er aktive samarbeidspartnere

Bernie Meyerson er sjef for innovasjonssjef hos IBM, og han er ikke bare en strålende vitenskapsmann i seg selv, men hans stilling setter ham i spissen for mye av det avanserte arbeidet som gjøres på en rekke felt. Hvis det skjer noe viktig, er sjansen stor for at han vet om det.

I forordet til min bok Mapping Innovation, fortalte han hvordan han utviklet silisium-germanium chips som gjør det mulig å bruke internettilkoblinger via Wi-Fi. Han forklarte hvordan de på hvert trinn i utviklingsprosessen hadde behov for å utvide sirkelen for å få inn nye mennesker med kompetanse for å ta oppfinnelsen til neste nivå.

"Ensomt geni" er en myte. Ingen skaper virkelig fremtiden av seg selv.

Innovasjon er aldri en enkelthendelse; det er en prosess med oppdagelse, prosjektering og transformasjon - og de tre tingene skjer nesten aldri på samme sted. Å lage noe som er virkelig nytt og viktig innebærer vanligvis en serie overleveringer. Evnen til å skape og administrere disse overleveringene vil i stor grad bestemme evnen til å innovere.

Når det gjelder innovasjon, er samarbeid et sentralt konkurransefortrinn. "Ensomt geni" er en myte. Ingen skaper virkelig fremtiden av seg selv.

4. Alle kan innovere (som betyr at du kan også)

G.H. Hardy var utvilsomt en av de store matematikerne i det 20. århundre, men han anså sin største oppdagelse ikke som en teori, men en person: Srinivasa Ramanujan, den selvlærte indiske matematikkunderstanden. Ramanujan hadde sendt teoriene sine til tre engelske matematikere, men det var Hardy - og bare Hardy - som var i stand til å se det storslåtte geniet under det nesten ubeskrivelige kløpet.

Det er ikke å si at Hardy var den eneste som er i stand til å gjenkjenne Ramanujans geni, men han var den eneste som tok seg tid til å se nøye på den ydmyke korrespondansen til en amatørmatematiker. Det var hans lidenskap, snarere enn noen medfødt evne, som førte ham til storhet. I memoarene skrev Hardy:

Saken for livet mitt, da, eller for den som har vært matematiker i samme forstand, som jeg har vært en, er denne: at jeg har lagt noe til kunnskap og hjulpet andre til å legge til mer; og disse tingene har en verdi som bare skiller seg i grad, og ikke i form, fra skapningen til de store matematikerne, eller til noen av de andre kunstnerne, store eller små, som har lagt igjen et slags minnesmerke bak seg.

Å oppsøke problemer for å løse, nøye sjekke fakta og aktivt samarbeide med andre som kan drive en ide fremover, er alle ting alle kan gjøre - men de fleste ikke. Det er de tingene som skiller store innovatører fra hverandre.

Det som utgjør forskjellen er ikke glans eller til og med hardt arbeid. Mange strålende mennesker jobber hardt og oppnår lite. Det er lidenskapen å bidra med noe, ikke bare legge til kunnskap, men også til det kollektive velvære, som skiller store innovatører.

En tidligere versjon av denne artikkelen dukket først opp på Inc.com. Den ble også publisert på www.digitaltonto.com.