Mange av oss har sett reklamer for probiotika: piller som inneholder levende bakterier som sies på en eller annen måte magisk å forbedre fordøyelsessystemet og gjøre oss sunnere. Det er aldri noen reell forklaring på hvorfor det er bra for oss å spise levende bakterier - reklamefilmene bare forsikrer oss om at vi skal gå ut og kjøpe produktet deres akkurat nå, takk og takk.

Det er faktisk en grunn til at disse påstandene er så vage: FDA har veldig strenge regler som hindrer selskaper i å hevde at et produkt har spesifikke helsemessige fordeler. Hvis et probiotisk selskap hevder at deres produkt "kurerer IBS", for eksempel, vil FDA kreve at de produserer bevis gjennom kliniske studier. Hvis et selskap ikke fremsetter spesifikke helsepåstander, kan de imidlertid inkludere ansvarsfraskrivelse og unngå FDA-kritikk.

Siden min grad i genetikk fokuserer på probiotika og mikrobiomer, er jeg ofte bedt om råd om produkter som for tiden er på markedet. Er det ene selskapets probiotiske bedre enn et annet? Er generiske og navnemerke-mikrobiomer de samme? Hva er det beste probiotikum å ta?

Dette spørsmålet får meg alltid til å humre, fordi jeg har svar på det. Dette svaret er teknisk riktig, men mottakeren vil aldri høre det.

Det er en gammel vits om å konvertere mennesker til kannibalisme, der en overbevisende trickster vender seg mot flokken hans og sier: "Hva om jeg fortalte deg at det er en enkelt mat som inneholder alle komponenter som et menneske trenger å leve?" Han snakker selvfølgelig, om menneskelig kjøtt. Og det er kanskje ikke så overraskende at det er et probiotikum som inneholder hver mikrobe som finnes i fordøyelseskanalen til en sunn person:

Det beste probiotikumet du kan konsumere er en pille full av bæsj.

Det høres latterlig ut, ikke sant? Men her er noen fakta verdt å vurdere:

  • De fleste probiotika inneholder et par milliarder bakterier. Det virker som mye - helt til du innser at det er billioner av bakterier i en sunn tarm.
  • De fleste probiotika inneholder mellom to og tolv forskjellige arter av mikrober. Det gjennomsnittlige sunne tarmiljøet har mer enn tusen forskjellige arter som lever i det.
  • De vanligste bakterietypene som finnes i kommersielt solgte probiotika inkluderer Bifidobacterium og Lactobacillus. Disse "melkesyrebakteriene" finnes vanligvis i fermenterte produkter som yoghurt, melk, surkål og kimchi. Flott - bortsett fra at det nedkjølte, luftede miljøet til yoghurt ikke er noe som det varme, anaerobe miljøet i tarmen vår. Noen av disse stammene finnes også i tarmen vår, men en bakterie optimalisert for å leve i yoghurt vil sannsynligvis ikke trives i tarmen vår.
  • Mikrobiomtransplantasjoner, som innebærer å introdusere bakterier fra tarmen til et dyr i et annet dyr, er testet på mus under en lang rekke forhold. I et nå berømt eksperiment førte transplantasjon av mikrober fra en overvektig mus til en mus med sunn vekt til vektøkning, selv når musen hadde samme kosthold. Dette betyr at mikroberne i det minste delvis er ansvarlige for overvekt! I motsetning til probiotika, har hele mikrobiometransplantasjoner vist betydelig, langsiktig endring i dyrets fysiske utseende og helse.

Gitt disse fakta, er det å tross alt ikke en sprø idé å kaste en pille full av bæsj!

Fekale mikrobiomtransplantasjoner som medisin

Ideen om en fekal transplantasjon har eksistert i lang tid. Det stammer helt tilbake til Kina fra det fjerde århundre, da produkter avledet fra avføring ble brukt til å behandle alvorlige tilfeller av diaré eller matforgiftning. Ideen ble også brukt av beduinerne og andre grupper i middelalderens Europa.

Etter oppdagelsen av antibiotika som penicillin, ble imidlertid ideen om å gi noen flere mikrober - de tingene som forårsaker sykdom - avskyelig. I 1957 ble en mikrobiolog, Stanley Falkow, sparken fra sykehusstillingen for å forsøke å redusere diaré og fordøyelsesbesvær ved å antyde at pasienter svelger kapsler som inneholder sin egen avføring. Ideen om å transplantere mikrober fikk aldri mye trekkraft med det medisinske samfunnet. Dette betyr imidlertid ikke at alle glemte ideen om å spise bæsj til helsemessige fordeler. Det er bare slik at fekale transplantasjoner flyttet inn i riket til helhetlig medisin.

Tenk på fekal transplantasjoner og probiotika som å takle det samme problemet, men fra motsatte sider.

Etter hvert gjorde de imidlertid en triumferende retur, drevet av pasientenes desperate søk etter effektive behandlinger. Tarmssykdommer er tross alt veldig vanskelig å bekjempe. De er ofte sekundære infeksjoner - det vil si at de setter inn etter at en persons system allerede er svekket. En spesielt stygg bakterie, Clostridium difficile (ofte kalt C. diff), er kjent for å tøffe utsatte sykehuspasienter når de kommer seg etter operasjoner eller annen behandling. Slike tarmsykdommer er kroniske og forårsaker suksessive diaré og sykdom, og kan ha en dødelighet enn 30% blant barn og eldre, som kan mangle den nødvendige spenst og styrke for å bekjempe dem.

Selv for ellers friske voksne, kan disse sykdommene føles som en permanent forbannelse. Så det er ikke overraskende at noen desperate pasienter kan oppsøke alternative behandlinger på internett. Og det er akkurat slik noen mennesker oppdaget den tilsynelatende sprø ideen om å ta en fekalprøve fra noen friske, gjøre den om til en oppslemming og sette den inn i endetarmen.

Gale råd om helse på internett er ikke noe nytt - men i dette tilfellet fungerte behandlingen faktisk. Til slutt, når skeptiske leger begynte å prøve fekale transplantasjoner i kliniske omgivelser for å kurere C. difficile, så de en suksessrate på 94% fra en enkelt dose. Den slags kureringsrate er uhørt.

Er "bæsjepiller" den neste helsetrenden?

Akkurat nå kan fekal transplantasjoner bare foreskrives for en enkelt sykdom - C. difficile infeksjoner. Det betyr imidlertid ikke at fekal transplantasjoner forblir låst bak apotekers tellere lenge. Bedrifter jobber med å utvikle syntetiske mikrobielle samfunn, og prøver å isolere stammene av bakterier som fungerer som keystone-arter for å få et tarmmikrobiom til å gjøre jobben sin i et sunt individ. Fekale transplantasjoner testes nå for tilstander som irritabelt tarmsyndrom (IBS). En studie viste forbedring av IBS-symptomer hos 49% av pasientene som konsumerte “bæsjepiller”, sammenlignet med forbedring hos bare 29% av pasientene som konsumerte en placebo.

Som jeg nevnte i begynnelsen av denne artikkelen, blokkerer FDA ethvert selskap fra å annonsere at produktene deres behandler en spesifikk sykdom uten klare og uberettigelige bevis. Den begrensningen er grunnen til at fekale transplantasjoner, spesielt i pilleform, ikke blir utbredt som probiotika.

Tenk på fekal transplantasjoner og probiotika som å takle det samme problemet, men fra motsatte sider. Probiotika prøver å legge til et par individuelle bakteriestammer for å fremme generelle helseeffekter. Avføringstransplantasjoner setter inn et helt bakterielt økosystem, i håp om å kurere en spesifikk sykdom. Probiotika markedsføres direkte til forbrukere, mens fekal transplantasjoner bare er foreskrevet av spesialister, vanligvis MDs.

Vil vi en dag se reklame for “microbiome-transplant-in-a-pill” spionert på TV og internett, promotert av kjendiser som Oprah og Dr. Oz, og delt i virale innlegg av Instagram-påvirkere? Den dagen kan være nærmere enn du antar. I mellomtiden er det mye mer vi trenger å forstå om virkningen av det komplekse, gjensidig avhengige miljøet i tarmsmikrobiomet. Så for nå er det sannsynligvis ikke en god ide å alvorlig underholde tanken om å kaste en bæsjepille i munnen for å starte hver dag.

Men kanskje, en dag snart, vil vi konsumere de mest effektive probiotika vi har oppdaget - bakteriesamfunn hentet fra vår helt egen tarmkanal.

Å gjøre bæsj til gull, faktisk.